Un nuevo reptil primitivo ayuda a reconstruir el árbol genealógico de los arcosaurios

El sur de Tanzania es, junto con Zambia, la cuna de los hallazgos sobre reptiles primitivos del periodo Triásico Medio. Los fósiles encontrados en estratos del Anisiense africano incluyen a los arcosaurios, que son los parientes evolutivos más cercanos de cocodrilos, aves y dinosaurios. Un nuevo hallazgo llevado a cabo por el equipo de Sterling Nesbitt, del Instituto Politécnico de Virginia (Virginia Tech), ha dado con uno de los reptiles carnívoros más antiguos hasta ahora conocido. Se trata de Nundasuchus songeaensis, una nueva especie que permitirá rellenar el vacío en el árbol genealógico evolutivo de los arcosaurios, en el que todavía existen grandes vacíos.

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Este nuevo taxón presenta una inusual mezcla de caracteres apomórficos dentro de Pseudosuchia y al margen de Archosauria, esto es, rasgos evolutivamente novedosos y algunas autapomorfías locales que optimizaban ciertos caracteres. El holotipo consiste en un esqueleto parcial que incluye partes del cráneo representativas. Medía tres metros de largo y tenía placas óseas en el lomo. Sus piernas se encontraban bajo el cuerpo, del mismo modo que las de los dinosaurios, por tanto, este animal primitivo no se arrastraba por el suelo, sino que caminaba de un modo similar a los mamíferos actuales. Para lograr esta reconstrucción, han sido necesarios siete años de trabajo, pues el hallazgo de los restos óseos fosilizados se hizo en el año 2007. Poner en el orden correcto los miles de trozos fragmentados ha sido una ardua tarea, pero ha permitido recomponer los datos filogenéticos más completos disponibles y comprender mejor la compleja evolución y las relaciones de los  primeros Pseudosuchia, y por tanto, de los Archosauria. Así, se puede saber, entre otras cosas, que hubo una rápida radiación que produjo una gran variedad de formas durante el Triásico medio.

Antonio Gutierrez

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