Fósiles de tres primitivas ardillas sugieren que los mamíferos aparecieron en el Triásico Superior

El descubrimiento de seis fósiles que representan a tres especies desconocidas hasta ahora de Haramiyida (un raro grupo de mamíferos similares a roedores del período Jurásico de China) sugiere que los primeros mamíferos pudieron haberse originado durante el período Triásico Tardío, hace unos 200 millones de años, antes de lo que investigaciones previas sostenían. El hallazgo, publicado esta semana en la revista Nature, se suma a nuestra comprensión de cómo y cuándo se diversificaron los primeros mamíferos.

Los Haramiyida son unos mamíferos primitvos que se relacionan con un grupo extinto de animales llamados aloterios o multituberculados. Hasta el año pasado, sólo se conocían dientes de Haramiyida. En 2013, también en la revista Nature, se describieron dos esqueletos casi completos de estos animales. En esta ocasión, paleontólogos del American Museum of Natural History y la Chinese Academy of Sciences describen tres nuevas especies (Shenshou lui, Xianshou linglong Xianshou songae—are) de este orden, que datan de hace unos 160 millones de años. Los investigadores han podido confirmar que los Haramiyida se pueden incluir dentro de los mamíferos, algo que durante décadas no estuvo muy claro.

American Museum of Natural History

American Museum of Natural History

Los fósiles analizados se han incluido en un nuevo clado, llamado Euharamiyida. Estos animales probablemente tenían un aspecto similar a pequeñas ardillas y pesaban entre 28 y 280 gramos. Sus patas estaban bien adaptadas a los árboles, pero no parece que fueran buenos corredores en el suelo.

Los cráneos y esqueletos fósiles bien conservados de Haramiyida proporcionan información detallada acerca de su morfología y revelan que estos animales eran muy similares a los multituberculados en muchos aspectos, aunque también desarrollaron rasgos distintivos propios. Los autores proponen que los dos grupos evolucionaron de un ancestro común durante el Triásico Tardío – hace alrededor de 208 millones de años. También sugieren que la divergencia inicial entre los grupos de mamíferos existentes (mamíferos que ponen huevos en un lado, y los marsupiales y mamíferos placentarios en el otro) es mucho más antigua y se dataría más atrás en el Triásico. En base a la edad del grupo Euharamiyida y sus parientes, los mamíferos aparecieron probablemente por primera vez en el Triásico  Superior (hace entre 235 y 201 millones de años) en lugar de diferenciarse de los reptiles en el Jurásico Medio (hace entre 176 y 161 millones de años).

Estefanía Jiménez Solís

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