La interacción más antigua entre insectos, conservada en un ámbar mexicano

La película Jurassic Park convirtió a un mosquito preservado en ámbar en un icono, una imagen que evoca a ese mundo repleto de dinosaurios que ya no caminan entre nosotros. Pero los insectos ya vivían en aquellos antiguos ecosistemas tal y como lo hacen en el presente. Hace 15 millones de años, un rastro de resina interrumpió la actividad de varias termitas y hormigas que se defendían del ataque de otra especie de hormiga. Así, esta pieza única de ámbar atrapó en el tiempo el ejemplo más antiguo de interacción entre insectos sociales que se ha descubierto.

Un equipo del Museo de Historia Natural de Paris, con André Nel a la cabeza, ha estudiado el ámbar, recuperado en la localidad mexicana de Totolapa (Chiapas) y que tiene unas dimensiones de 1,6 centímetros de largo por 1,2 de alto. Para ello, los investigadores han realizado diversas tomografías de rayos X y han analizado 8 capas. Los resultados han sido publicados recientemente en la revista Plos One bajo el título “The First Ant-Termite Syninclusion in Amber with CT-Scan Analysis of Taphonomy”.

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En la imagen puede verse cómo una hormiga Neivamyrmex o legionaria (Ne) atrapa con sus mandíbulas a una termita Nasutitermes (Na1). Otra termita tiene el abdomen herido (Na2). Una hormiga Azteca (Az1) está presente en el lugar del ataque mientras que otras hormigas y otra termita están alejadas de la escena.

Los investigadores creen que, en tiempos del Mioceno medio, las hormigas y las termitas se asociaban como ocurre actualmente en Venezuela, donde ciertos tipos de hormigas (como las Aztecas) son inquilinas en las colonias de las termitas para protegerse durante la época de inundaciones. A cambio, las hormigas defienden el nido de posibles agresores como si fuera el suyo propio.

Estefanía Jiménez Solís

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