La filogenómica desvela el origen de los insectos y sus relaciones

Más de cien investigadores de diez países de todo el mundo han llevado a cabo un estudio que reconstruye el árbol genealógico de los insectos y demuestra, entre otras cosas, que estos animales dominaron la tierra hace 400 millones de años. Para ello, los científicos seleccionaron 144 especies y secuenciaron 1.478 genes como parte del proyecto 1KITE (1000 Insect Transcriptome Evolution), el cual será una base fiable para futuros estudios comparativos de las innovaciones evolutivas de los insectos.

Akito Kawahara. Universidad de Florida

Akito Kawahara. Universidad de Florida

El estudio filogenómico (intersección entre evolución y genómica) revela que los insectos aparecieron al mismo tiempo que las primeras plantas terrestres en el período conocido como Ordovícico Temprano (hace 479 millones de años). Así, ambos grupos pudieron dar forma a los ecosistemas más antiguos. El análisis muestra, también, que los insectos desarrollaron alas en el Devónico, hace unos 400 millones de años, mucho antes que cualquier otro animal. En ese tiempo, las plantas crecieron hasta conformar bosques. Después, hace 345 millones de años, se originaron los grandes linajes. La gran diversificación de insectos holometábolos (que tienen una metamorfosis completa) se desarrolló en el Cretácico Inferior.

“Hasta ahora, no entendíamos del todo cómo los diversos grupos de insectos están relacionados unos con otros”, ha explicado Akito Kawahara, coautor del proyecto y científico del Museo de Historia Natural de Florida. Este estudio permite, por ejemplo, investigar con profundidad si la diversificación de los insectos está correlacionada con la hipótesis de la radiación de las angiospermas, según Kawahara. Gavin Svenson, del Museo de Historia Natural de  Cleveland, reconoce que la enorme diversidad de estas criaturas siempre ha supuesto un problema para los investigadores. Por eso, espera que el nuevo árbol genealógico ayude a organizar los grupos y entender los orígenes de los insectos.

Logo de 1K Insect Transcriptome Evolution

Logo de 1K Insect Transcriptome Evolution

El proyecto 1KITE fue iniciado por el director del China National GeneBank, Xin Zhou, y ha contado con la participación de científicos de Estados Unidos, México, China, Alemania, Austria, China, Japón y Dinamarca, entre otros países. Sus conclusiones pueden consultarse en el artículo  “Phylogenomics resolves the timing and pattern of insect evolution” de la revista Science.

Estefanía Jiménez Solís

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