La falta de oxigeno retrasó el desarrollo de la vida animal mil millones de años

Una investigación liderada por Noé Planavsky (Universidad de Yale) y Christopher Reinhard (Instituto de Tecnología de Georgiaha) ha descubierto que el desarrollo de la vida en la tierra no fue posible antes del final del periodo Proterozoico (unos 800 millones de años) debido a que  los niveles de oxígeno fueron solo del 0.1% respecto del contenido de hoy en día.

Según ha publicado la revista Science, parece que la atmósfera de la Tierra no podría haber sostenido una diversidad de criaturas, al margen de que se produjera una evolución de índole genética. “No hay duda de que la innovación genética y ecológica debe ser la base en última instancia de la proliferación de animales, pero es igualmente inevitable que los animales necesitan un cierto nivel de oxígeno”, dijo Planavsky.

Para llevar a cabo su estudio, se analizaron isótopos de cromo en los sedimentos antiguos de China, Australia, Canadá y Estados Unidos. El cromo se encuentra en la corteza continental de la Tierra, y la oxidación de cromo está directamente relacionada con la presencia de oxígeno libre en la atmósfera. Es por esto que Planavsky cree haber dado con la clave. “Nos faltaban el enfoque correcto hasta ahora. El cromo nos dio el poder.” En concreto, el equipo estudió muestras depositadas en áreas poco profundas del océano ricas en hierro, cerca de la orilla. Compararon sus datos con otras muestras tomadas de lugares más pequeños que se sabe tienen mayores niveles de oxígeno. Los investigadores reconocieron que los niveles de oxígeno eran “muy dinámicos” en la atmósfera primitiva, con la posibilidad de picos ocasionales. Sin embargo, añaden que  parece claro que existió una diferencia de primer orden en la naturaleza del ciclo del cromo en la superficie de la Tierra antes y después de la proliferación de los animales.

El papel del oxígeno en el control de la primera aparición de los animales ha sido una cuestión crucial para interpretar el origen de la vida. ” Las estimaciones anteriores ponen el nivel de oxígeno en el 40% de las condiciones actuales durante los tiempos pre-animales, dejando abierta la posibilidad de que el oxígeno era ya lo suficientemente abundante para mantener la vida animal”. Explicó Planavsky. Con su estudio, la ciencia encuentra la primera evidencia de que los niveles de oxígeno “fueron lo suficientemente bajos durante este periodo para potencialmente prevenir el surgimiento de los animales.”

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