Descubierto el pariente más antiguo de las aves modernas

Dos fósiles bien conservados de Archaeornithura meemannae hallados en China sugieren que los ancestros de las aves modernas aparecieron de cinco a seis millones de años antes de lo que se pensaba.  Los ejemplares son los registros más antiguos conocidos de Ornithuromorpha, la misma rama evolutiva que dio origen a todas las especies de aves que viven actualmente.

Min Wang, de la Chinese Academy of Sciences, encabeza la investigación en la que se describe esta nueva especie. Junto a otros expertos de diversas instituciones chinas y australianas, Min Wang analiza los fósiles desenterrados en la provincia china de Hebei (al noreste del país). Archaeornithura meemannae presenta un plumaje conservado casi por completo y su anatomía refleja características de un estilo de vida adaptado al vuelo.

Holotipo de Archaeornithura. Wang/Nature

Holotipo de Archaeornithura. Wang/Nature

Además, la ausencia de plumas en la parte superior de la pata, en el tibiotarso, indica que pudo tener hábitos similares a los de las aves zancudas actuales. Este hecho parece confirmarse con otras especies fósiles de aves halladas en yacimientos similares.

La estratigrafía y la datación radiométrica de las capas geológicas de donde se extrajeron estos fósiles indican que Archaeornithura vivió durante el período Cretácico Inferior hace 130’7 millones de años, una fecha anterior a los últimos ejemplares conocidos de esta rama evolutiva de hace 125 millones años.

Los datos de la investigación pueden consultarse en el estudio “The oldest record of ornithuromorpha from the early cretaceous of China” publicado por Nature este semana.

Estefanía Jiménez Solís

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