Describen nuevos fósiles inusuales y esferoidales de 600 millones de años de antigüedad

Son muy pequeños, esféricos y totalmente diferentes a cualquier criatura que vive hoy en día. Se trata de nuevos fósiles de organismos que existieron hace unos 600 millones de años y que son descritos esta semana en la revista Nature. Pertenecen a un grupo de primitivos animales que no se convirtieron en un ancestro común de la fauna actual.

Estos microfósiles fueron encontrados en la formación de Doushantuo al sur de China y datan de una fecha inmediatamente anterior a la explosión cámbrica, cuando se produjo una rápida diversificación de los animales. La importancia del estudio publicado ahora bajo el título “Cell differentiation and germ–soma separation in Ediacaran animal embryo-like fossils” radica en que los análisis dan evidencias de cómo los organismos unicelulares realizaron la transición a plantas y animales en el pasado, según el equipo responsable de la investigación.

bacteria

¿Fueron bacterias? ¿Embriones? ¿Algas? La categorización de estos fósiles ha sido complicada. De hecho, este debate siempre ha existido en torno a las muestras encontradas en la formación de Doushantuo. Es el caso de Megasphaera, un microfósil (0,7 milímetros) esférico formado por una o más células en una fina envoltura que vivió en aguas marinas poco profundas.

Los nuevos hallazgos descritos por el paleontólogo Lei Chen (de la University of Chinese Academy of Sciences de Pekín) y sus compañeros muestran claros signos de diferenciación celular, muerte celular programada o apoptosis y separación de células reproductoras. Esta evidencia indica que estos fósiles probablemente no fueron bacterias, pero comparten algunas similitudes con los organismos multicelulares complejos. Por lo tanto, los autores afirman que se necesita investigar más para determinar en qué parte del árbol de la evolución de la vida se sitúan estos enigmáticos fósiles.

Estefanía Jiménez Solís

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